sábado, 6 de febrero de 2016

Sigue brillando

Una de las Tres Marías sigue brillando
Se está apagando, pero sigue brillando
Andrés Calamaro, Tres Marías

Hay una cuestión que surge en cada charla de divulgación, en cada observación con público: que las estrellas que vemos en el cielo nocturno tal vez ya no existen. Que tal vez se han apagado durante el tiempo que su luz demoró en llegarnos. Y siempre me da un poco de escrúpulo refutarla. Me da la impresión de que quien lo dice lo hace con una carga emocional, como si supiera un secreto del universo y se sintiera maravillado. Esa sensación de conexión cósmica es valiosa, y por eso me da pena develar la verdad. La pura verdad:

Las estrellas que vemos en el cielo siguen brillando tal cual las vemos.

La razón es trivial: si bien es cierto que la luz se ha tomado su tiempo en llegar, no ha sido taaaaaanto tiempo. Y las estrellas viven muuuuy lentamente. Sus vidas transcurren en miles de millones de años. Inclusive las más feroces gigantes viven un par de millones de años. ¿Entonces, cuándo emitieron la luz que veremos esta noche? Preparé esta lista a manera de ejemplo, usando estrellas familiares del verano austral.

EstrellaLa luz que vemos hoy partió en...Cuando por aquí...
Los Punteros, la Cruz del Sur y otras estrellas australes:
Proxima Octubre de 2011 La UE condona el 50% de la deuda griega.
Alfa Centauri Agosto de 2011 Primeras PASO en Argentina.
Hadar 1692 Juicio de las Brujas de Salem, en Massachusetts.
Acrux 1506 Muere Cristóbal Colón.
Mimosa 1550Girolamo Cardano estudia una lente convergente, e inventa la cámara fotográfica 300 años antes de que sirva para algo.
Gacrux 1896 Se estrena La Bohème, de Puccini.
Eta Carinae 5500 a.C. En la India comienza a cultivarse el algodón.
Achernar 1947 Bernardo Houssay gana el Premio Nobel de Medicina.
Orión y el Toro:
Rigel 1400 La casa de los Medici se hace fuerte en Florencia.
Betelgeuse 1374 Eduardo III de Inglaterra le concede a Chaucer un galón de vino diario de por vida, en recompensa por sus trabajos artísticos.
Alnilam 14 Muere Augusto, primer Emperador Romano; su hijo Tiberio lo sucede.
Alnitak 1629 Nace Christiaan Huygens.
Mintaka 814 Carlomagno muere en Aachen.
Aldebarán 1956 Se estrena Moby Dick, de John Huston, con Gregory Peck como Ahab.
Las dos estrellas más brillantes:
Sirio 2007 Steve Jobs anuncia el primer iPhone.
Canopus 1942 En un gimnasio de la Universidad de Chicago, Enrico Fermi pone en marcha el primer reactor nuclear.
Los Mellizos:
Cástor 1967 Gabriel García Márquez publica Cien años de soledad.
Póllux Abril de 1982 Comienza la Guerra de Malvinas.
La estrella más lejana visible a simple vista:
x Carinae 6786 a. C. En Europa se domestican los cerdos.
La galaxia más cercana:
Nube Mayor de Magallanes 160000 APLa mujer Homo sapiens antecesora de todos los humanos actuales vive en África oriental.
El objeto más lejano visible a simple vista:
Galaxia de Andrómeda 2500000 APEl género Homo aparece en África oriental; inventan la tecnología de las herramientas talladas en piedra.

Las últimas dos líneas de la tabla no son estrellas sino galaxias, más lejanas que cualquier estrella de la Vía Láctea. La Gran Nube de Magallanes es la galaxia "grande" más cercana, y una de las más hermosas de observar. La luz de sus estrellas partió cuando los primeros humanos modernos medraban en África. Inclusive la luz de la famosa supernova SN1987A es de esa época, si bien nos llegó cuando Soda Stereo ya había sacado 3 discos.

Por último puse la gran Galaxia de Andrómeda, famosa pero difícil de observar desde el hemisferio sur. Es una galaxia espiral similar a la nuestra. La luz que vemos partió hace dos millones y medio de años, y en ese tiempo sí que el panorama estelar puede ir cambiando. Pero vista como un todo, como galaxia, inclusive dos millones y medio de años son muy poco. Una galaxia como Andrómeda completa un giro en más de 200 millones de años, así que los dos millones y medio transcurridos desde que salió la luz que vemos son (casi) nada. Las cefeidas observadas allí por Hubble hace 100 años deben seguir pulsando lo más panchas.

Por supuesto, el universo es mucho más grande que nuestro vecindario galáctico. Con telescopios y cámaras vemos galaxias que están a cientos y hasta miles de millones de años luz. Las galaxias más lejanas, ciertamente, tienen poblaciones estelares y estructuras muy distintas que las de nuestras vecinas. Muchas de sus estrellas (pero ni por asomo la mayoría) ya no existen.

Las Tres Marías son Alnitak, Alnilam y Mintaka, de abajo hacia arriba en esta foto. No sé a cuál de ellas se refiere Calamaro, pero las tres siguen brillando.


La foto muestra la mayor parte de la constelación de Orión, con la distintiva Betelgeuse anaranjada y las Tres Marías. Junto a Alnitak se distingue la nebulosidad que incluye a la Flama y la Cabeza de Caballo (ambas visibles en la versión de resolución completa). En la Daga, a la derecha de las Tres Marías, se ve la famosa Gran Nebulosa de Orión y otras nebulosidades. Entre Betelgeuse y las Tres Marías se alcanza a ver una tenue nebulosidad roja que se extiende en arco hacia abajo y a la derecha: es el Bucle de Barnard. La foto fue tomada en el Anfiteatro del río Limay, con la Canon T3i en mi flamante SkyTracker de iOptron.

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6 comentarios:

  1. Interesante entrada, luego de leerla recuerdo que esa fue la manera como mi papá cuando yo era niño me inició en la curiosidad hacia la observación de las estrellas, me decia que ellas ya no estaban ahí .. eso fué impresionante porque en su momento no lograba entenderlo, aunque con tu entrada me haces caer en cuenta que "aun siguen brillando" y por ende entiendo la pena que sientes al develar la verdad. Hoy en día sigo usando ese idea para enganchar a mucha gente sobre temas astronomicos.


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    1. ¡Has visto! Igual, hay temas abundantes para fascinar...

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  2. Yo me conformo con ver a Eta Carinae teniendo una de esas "convulsiones" suyas de hace unos siglos atrás. Vale como nova visualmente y pa asustar a unos cuántos. Sólo espero que todavía esté atragantada de materia y le de por toser.

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    1. ¡Claro que sí! Somos muchos los que estamos a la espera. En esta época del año, que Carina se ve desde mi balcón al caer la noche, miro ansioso todos los días a ver si hay un nueva estrella de magnitud -8...

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  3. Muy interesante y una genialidad total esa correlación de fechas y eventos!jaja

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    1. ¡Gracias! Puse cosas que a mí me interesan, capaz que a otro ni fu ni fa.

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