sábado, 26 de febrero de 2011

La Vía Láctea austral

La Vía Láctea austral se pone linda en esta época. Esta foto muestra la región alrededor de la Cruz del Sur, una constelación que todo el mundo sabe reconocer. En medio de tantas estrellas no es fácil encontrarla... Está justo debajo del centro de la imagen, a la izquierda de la mancha oscura que forma el Saco de Carbón. Después de unos meses en que tuvimos a la Cruz patas para arriba, ahora está de costado y empieza a enderezarse (la foto es del mes pasado, así que todavía está un poco cabeza abajo). (Click en la imagen para agrandarla.)

Aquí está recortado el detalle. La Cruz se ve de costado, con la "cabeza" hacia la izquierda (el Norte). La estrella que forma este extremo, Gamma Crucis o Gácrux, es una gigante roja. A su derecha (el extremo del brazo derecho de la Cruz) está formado por Beta Crucis, llamada Mimosa. Sí: Mimosa. ¿No es genial? Alfa Crucis, la estrella brillante del pie de la Cruz, está en el borde del Saco de Carbón. Esta mancha oscura no es un región sin estrellas, sino una nebulosa oscura que oculta la luz de las estrellas que brillan detrás y dentro de ella. Es la nebulosa oscura más grande del cielo, y sólo es visible desde latitudes australes. En esta foto se ven filamentos que la cruzan, indicando zonas de mayor densidad de gas y polvo fríos. Cuando digo frío quiero decir fríiiiioooo: apenas por encima del cero absoluto de temperatura, -273C. Otros filamentos de oscuridad cruzan la Vía Láctea aquí y allá. En estas nubes hay de todo. Hidrógeno y helio, por supuesto, pero además agua, amoníaco, monóxido de carbono, formaldehído, polvo submilimétrico... Es lo que queda de generaciones anteriores de estrellas, y es el material con que se forman nuevas estrellas y planetas. La Galaxia recicla todo.

Hacia arriba y la izquierda se ve una región más densa de estrellas (porque miramos justo a lo largo de la curva de un brazo espiral de la Galaxia). Es la región alrededor de Eta Carinae, incluyendo la nebulosa extraordinaria que la rodea (de color rosado) y los varios cúmulos estelares que la guarnecen, y otras maravillas. En esta versión anotada están señalados. Nadie debe dejar de observar estas maravillas antes del invierno. Es la región más impresionante del cielo, austral o septentrional. Con binoculares o pequeños telescopios. (Está también marcada la posición de la galaxia NGC 4945 de la semana pasada, y cerca de ella algo raro; no sé lo que es, tal vez otra galaxia. Tendré que observar.) También se ve que la franja de la Vía Láctea es más ancha abajo que arriba. ¿Por qué? Porque la Galaxia es un disco abultado en el centro (como NGC 4945, sin ir más lejos ;-) ), y el centro está hacia el lado de abajo de la foto (más abajo que el horizonte, en esta época, pero ya se verá en invierno).

Esta foto está tomada sin guiar, de manera que el movimiento del cielo es aparente, especialmente en el ángulo inferior izquierdo, en la dirección que marca la flecha.

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