lunes, 27 de diciembre de 2010

Erupción en Saturno

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No se pierda las continuaciones.

Aunque no es sábado, no pude dejar de postear esto. Acaban de llegar a la Tierra (hace minutos) imágenes raw ("crudas", sin procesar) de Saturno, tomadas por la sonda Cassini el pasado 24, que muestran una gigantesca tormenta sacudiendo la atmósfera del gigante. Usando las imágenes correspondientes a los filtros CB2, GRN y BL1 (CB2 es un filtro continuo en el rojo) reconstruí esta imagen (todas las imágenes pueden clickearse para verlas más grandes) en colores aproximadamente naturales. No recuerdo haber visto jamás algo así en Saturno. Es más impresionante que la famosa Tormenta Dragón observada hace unos años.

Además de la obvia tormenta en el hemisferio norte se ven (delgadísimos, bien de canto) los anillos marcando el ecuador, la sombra de los mismos sobre el planeta, y la sombra de la lunita Dione transitando, cerca del borde inferior: un eclipse de Sol visto desde una perspectiva inusual. (Una rayita verde justo encima del anillo es un defecto de la imagen tomada con el filtro verde, probablemente un rayo cósmico.)

Es también interesante esta imagen tomada a través de un filtro que muestra la distribución de gas metano (sí, el gas de cocina). Se ve un centro compacto brillante de metano en la tormenta, justo donde ésta es más oscura en luz visible, y también un "ojo" oscuro, con menor concentración del gas. Alrededor de estos se ve una nube oblonga que, una vez capturada por las poderosas corrientes de chorro de las capas superiores de la atmósfera, serpentea hacia la línea del atardecer. Me pregunto si el centro brillante será el punto donde los gases más calientes, elevándose desde el interior, están irrumpiendo en la atmósfera superior. Y si el punto oscuro será el equivalente del "ojo" de los ciclones terrestres, donde el gas frío se precipita hacia las profundidades.

Usando los dos filtros de metano (ambos infrarrojos) en los canales rojo y verde, y el azul en el canal azul, hice esta composición en colores representativos. El ojo brillante de la tormenta está rodeado de un delgado anillo. Impresionante y bellísimo. En la segunda imagen de metano usé los filtros de metano y el canal rojo CB2 para destacar los dos "ojos" de la tormenta.

La cantidad de detalles que se ven en el monstruo es notable. Mejor que yo lo harán los expertos de Ciclops, pero hacerlo uno mismo es muy divertido.

El sistema de imágenes raw del JPL es extraordinario, permite acceder a las imágenes en el momento en que se reciben en la Tierra. Vale la pena revisarlo. Justo estaba procesando unas imágenes de Encélado tomadas el día del eclipse de luna, para postear el sábado, cuando llegaron estas fotos de la tormenta.

El día anterior, 23 de diciembre, Cassini fotografió Saturno y se ve la estela. Lamentablemente la cámara no alcanzó a tomar el núcleo de la tormenta. Esta composición muestra las dos imágenes a la misma escala (Cassini estaba casi 500 mil kilómetros más lejos el 24 que el 23). Se ve una estela más turbulenta, me parece. Hasta parece una calle de von Kármán. En tal caso, la propia tormenta podría ser el "obstáculo" alrededor del cual fluyen los vientos de las capas superiores de la atmósfera. Una cuentita rápida: en una calle de von Kármán, para número de Reynolds muy grande vale que la frecuencia de emisión de vórtices es f = 0.198*v/d; si v = 500 m/s (velocidad de los vientos en el ecuador de Saturno, a la latitud de la tormenta debe ser menor) y d = 6000 km (el diámetro aproximado de la tormenta), da f = 1/74000 seg = 1/20 horas, un vórtice cada 20 horas (dos días en Saturno); me parece medio lento...


Nota sobre las imágenes. Estas imágenes policromadas están basadas en las imágenes raw monocromáticas distribuídas por el JPL (NASA/JPL/Space Science Institute, sin calibrar ni procesar). Yo mismo las monté y procesé, sin mayor rigor y sólo con fines estéticos. Por favor, mencione la fuente si las usa. La imagen en colores naturales (la de arriba de todo) está compuesta por los filtros CB2 (751 nm), GRN (568 nm) y BL1 (451 nm) en los canales R, G y B respectivamente. Luego, R, G y B están mezclados de la siguiente manera: R=0.9R+0.05G+0.05B, G=0.95G+0.05B, B=0.95B. La imagen grande del final está compuesta con los mismos filtros, más la banda del metano MT2 (727 nm) en una capa combinada sutilmente. La primera imagen de metano está compuesta por los filtros MT3, MT2 y BL1 en los canales RGB respectivamente. La segunda imagen de metano está compuesta por los filtros MT2, MT3 y CB2 mezclados para lograr destacar los dos "ojos" de la tormenta.

El filtro CB2 aparece como "continuo en el rojo" en las FAQ del JPL, pero su longitud de onda se da como 751 nm en el paper de Porco et al, Cassini Imaging Science at Jupiter. ¿Alguien sabe cómo es esto?

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